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Descubren vida en luna de Saturno

10. junio 2010 | Por | Categoria: Artículos, Portada

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Científicos de la NASA confirman la presencia de vida primitiva en la luna Titán. Se pudo comprobar a través de la sonda Cassini, el consumo de hidrógeno y la existencia de moléculas que aún no se han podido identificar.

Esta puede ser la primera información fidedigna de la existencia de vida extraterrestre. Es a partir de la información enviada por la sonda espacial Cassini, que los científicos se encuentran ante la presencia cuerpos químicamente complejos en la luna de Saturno.

Se trataría de una especie de vida muy diferente a la nuestra y basada en el metano, que estaría en pleno desarrollo sobre la superficie de Titán. Los últimos dos estudios que se realizaron del suelo dieron como resultado una prueba fehaciente de que en esa luna de Saturno existe alguna forma de vida. Con sorpresa los estudios arrojaron también que demuestran que se están cumpliendo dos condiciones esenciales para que este tipo de vida pueda existir.

El primero de los dos estudios, publicado en la revista «Icarus», muestra que el hidrógeno que fluye en abundancia en la atmósfera del planeta desaparece casi por completo cuando llega a la superficie, lo que apunta a la inquietante posibilidad de que esté siendo “respirado” por criaturas vivientes.

El segundo, publicado en el «Journal of Geophysical Research», es un detallado “mapa” de los hidrocarburos presentes en la superficie de Titán. Un mapa en el que, de una manera inexplicable, falta el acetileno, un gas que casualmente está considerado como la mejor fuente de alimento y energía para una hipotética forma de vida basada en el metano.

El astro biólogo Chris McKay, que encabeza los estudios en el laboratorio de la NASA, Ames Research Center, en California, se refirió al descubrimiento diciendo; “Hemos sugerido que se trata de consumo de hidrógeno por que es la alternativa obvia para se consumida por los seres vivos en Titán, de la misma manera en que nosotros consumimos oxígeno en la Tierra”.

De acuerdo con algunos especialistas este descubrimiento sería doblemente importante ya que no sólo confirmaría la mítica existencia de vida extraterrestre sino que sugiere la presencia de un organismo radicalmente distinto al ser humano ya que en principio funciona a partir de hidrógeno y no de oxígeno como nosotros.

Hasta el momento, la existencia de vida basada en el metano es algo puramente hipotético. En efecto, los científicos no han encontrado aún nada parecido, y ello a pesar de que aquí, en nuestro planeta, existe un curioso tipo de microbios acuáticos que viven en metano o que lo generan como desecho.

En Titán, donde las temperaturas superan los 180 grados bajo cero, un organismo basado en el metano debería de usar alguna sustancia en estado líquido para llevar a cabo sus procesos vitales. Aunque esa sustancia, allí, no sería el agua, ya que la que existe está en forma de hielo y no podría albergar vida alguna. Lo que reduce la lista de líquidos candidatos a uno sólo, el metano.

Los nuevos hallazgos sobre la escasez de hidrógeno superficial son, pues, consistentes con los efectos medibles que produciría en Titán una forma de vida basada en el metano. Es cierto que esas reservas que nuestros instrumentos no logran detectar podrían estar ocultas en cavernas u otras formaciones geológicas, pero tal extremo parece demasiado rebuscado y poco probable. La explicación más lógica y que mejor concuerda con los resultados es que el hidrógeno que falta está siendo respirado por alguna forma de vida.

Y lo mismo sucede con el acetileno. Dadas las condiciones extremas de Titán, los rayos del Sol deberían reaccionar con los elementos químicos de la superficie y producir una cantidad considerable de este gas altamente energético e inflamable. Pero el acetileno no aparece por ninguna parte, lo que refuerza la hipótesis de que esté siendo “consumido” como alimento por organismos vivos.

Para colmo, el espectrómetro de la Cassini también ha detectado una clase de moléculas orgánicas que los científicos aún no han sido capaces de identificar. Lo que ha llevado a los investigadores a concluir que existe allí una (o varias) formas de vida que son directamente responsables de las misteriosas ausencias de elementos químicos sobre la superficie.

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