Hallan agua en luna Europa

La NASA confirma la noticia sobre la visualizaci√≥n de vapor de agua en el suelo de la luna de J√ļpiter.

De esta forma, aumentan los enigmas de lo ocurrido en el tiempo y las hip√≥tesis sobre hallar alg√ļn vestigio de vida en el sat√©lite del planeta gigante.

Hace cuarenta a√Īos, la nave espacial Voyager tom√≥ las primeras im√°genes detalladas de Europa, una de las 79 lunas de J√ļpiter.

https://youtube.com/watch?v=jftSM5yAIyA

Estas im√°genes revelaron grietas de color amarronado en la superficie helada de esta luna, lo que le da a Europa la apariencia de un globo ocular venoso. Desde entonces, distintas misiones al sistema solar exterior en las d√©cadas posteriores han acumulado la suficiente informaci√≥n adicional sobre Europa para convertirla en un objetivo prioritario de investigaci√≥n de la NASA en la b√ļsqueda de vida.

Lo que hace que Europa sea tan atractiva es la posibilidad de que posea todos los ingredientes necesarios para la vida. Los científicos tienen evidencia de que uno de estos ingredientes, el agua líquida, está presente debajo de la superficie helada y a veces puede irrumpir en el espacio en enormes géiseres. Sin embargo, nadie había podido hasta ahora confirmar la presencia de agua mediante la medición directa de sus moléculas (H2O). Hoy, un equipo internacional de investigación dirigido por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, acaba de publicar la primera medición de vapor de agua sobre la superficie de Europa. Para lograr este resultado, el equipo utilizó uno de uno de los telescopios más grandes del mundo, el Observatorio W. M. Keck en la cima del volcán inactivo Mauna Kea en Hawái.

La confirmaci√≥n de que hay vapor de agua sobre Europa ayuda a los cient√≠ficos a comprender mejor el funcionamiento interno de esta luna. Por ejemplo, avala una idea, de la cual los cient√≠ficos est√°n pr√°cticamente seguros, de que hay un oc√©ano de agua l√≠quida debajo de la capa de hielo en Europa, con una cantidad de agua que posiblemente dobla la de nuestro planeta Tierra. Algunos cient√≠ficos sospechan que otra fuente para estos g√©iseres podr√≠a originarse en dep√≥sitos de agua derretida a poca profundidad, no muy lejanos a la superficie exterior de Europa. Tambi√©n es posible que el fuerte efecto del campo de radiaci√≥n de J√ļpiter est√© despojando part√≠culas de agua de la capa de hielo de Europa aunque esta reciente investigaci√≥n argument√≥ en contra de este mecanismo como el origen del agua observada.

A la izquierda, una vista de Europa tomada desde 2,9 millones de kilómetros (1,8 millones de millas) el 2 de marzo de 1979 por la nave espacial Voyager 1. A continuación se muestra una imagen en color de Europa tomada por la nave espacial Voyager 2 durante su pase cercano el 9 de julio de 1979. A la derecha está una vista de Europa compuesta a partir de imágenes tomadas por la nave espacial Galileo a fines de la década de 1990. Fuente: NASA/JPL

“Determinados elementos qu√≠micos que son esenciales (como el carbono, hidr√≥geno, ox√≠geno, nitr√≥geno, f√≥sforo y azufre) y fuentes de energ√≠a, dos de los tres requisitos para la vida, se encuentran en todo el sistema solar. Pero el tercero, el agua l√≠quida, es algo dif√≠cil de encontrar m√°s all√° de la Tierra”, dijo Lucas Paganini, un cient√≠fico planetario de la NASA que dirigi√≥ la investigaci√≥n de detecci√≥n de agua en Europa. “Si bien los cient√≠ficos a√ļn no han detectado agua l√≠quida directamente, hemos encontrado la siguiente mejor opci√≥n: agua en forma de vapor”.

Paganini y su equipo informaron hoy en la revista Nature Astronomy que detectaron suficiente agua sobre la superficie de Europa (2.360 kilogramos, o 5.202 libras, por segundo) para llenar una piscina ol√≠mpica en cuesti√≥n de minutos. Sin embargo, los cient√≠ficos tambi√©n descubrieron que el agua aparece con poca frecuencia, al menos en cantidades lo suficientemente abundantes como para ser detectadas desde la Tierra, dijo Paganini: ‚ÄúPara m√≠, lo interesante de este trabajo no es solo la primera detecci√≥n directa de agua sobre Europa, sino tambi√©n la falta de detecciones dentro de los l√≠mites de nuestro m√©todo de medici√≥n”.

De hecho, el equipo de Paganini detect√≥ la d√©bil pero distintiva se√Īal del vapor de agua solo en una vez en 17 noches de observaciones entre los a√Īos 2016 y 2017. A trav√©s de estas mediciones con el Observatorio Keck, los cient√≠ficos detectaron vapor de agua en el hemisferio de Europa que siempre est√° orientado en la direcci√≥n de √≥rbita alrededor de J√ļpiter. Europa, como nuestra Luna, est√° gravitacionalmente acoplada a su planeta anfitri√≥n (J√ļpiter), por lo que uno de sus hemisferios, el hemisferio adelantado, siempre mira hacia adelante en la direcci√≥n orbital, mientras que el llamado hemisferio retrasado siempre mira en la direcci√≥n opuesta.

Los cient√≠ficos utilizaron un instrumento del Observatorio Keck llamado espectr√≥grafo, el cual puede medir la composici√≥n qu√≠mica de las atm√≥sferas planetarias a trav√©s de la luz infrarroja que √©stas emiten o absorben. Mol√©culas como las de agua emiten frecuencias espec√≠ficas de luz infrarroja a medida que interact√ļan con la radiaci√≥n solar que son detectadas por estos precisos instrumentos.

Las mol√©culas de agua emiten frecuencias espec√≠ficas de luz infrarroja cuando interact√ļan con la radiaci√≥n solar. Cr√©dito de imagen: Michael Lentz / NASA Goddard

Cada vez m√°s evidencia de la presencia de agua

Antes de esta reciente detecci√≥n de vapor de agua, han habido muchos hallazgos fascinantes en Europa. Uno de los primeros provino de la nave espacial Galileo de la NASA, que midi√≥ perturbaciones en el campo magn√©tico de J√ļpiter cerca de Europa mientras orbitaba este gigante planeta gaseoso entre 1995 y 2003. Las mediciones sugirieron a los cient√≠ficos que un fluido conductor de la electricidad, probablemente un oc√©ano salado debajo de la capa de hielo de Europa, estaba causando las perturbaciones magn√©ticas. Cuando los investigadores analizaronlas perturbaciones magn√©ticas m√°s detenidamente en 2018, encontraron evidencia de posibles g√©iseres.

Mientras, en 2013, cient√≠ficos anunciaron que hab√≠an utilizado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA para detectar los elementos qu√≠micos hidr√≥geno (H) y ox√≠geno (O) ‚ÄĒ componentes del agua (H2O) ‚ÄĒ en forma de g√©iseres en la atm√≥sfera de Europa. Y unos a√Īos m√°s tarde, otros cient√≠ficos usaron Hubble para reunir m√°s evidencia de posibles erupciones cuando tomaron fotos de proyecciones similares a trazos que aparecieron en el perfil de Europa mientras transitaba delante de J√ļpiter.

“Esta primera identificaci√≥n directa del vapor de agua en Europa es una confirmaci√≥n muy importante de nuestras detecciones originales de especies at√≥micas, y destaca la aparente escasez de grandes erupciones en este mundo helado”, dijo Lorenz Roth, astr√≥nomo y f√≠sico del Real Instituto de Tecnolog√≠a en Estocolmo, quien dirigi√≥ el estudio de Hubble en 2013 y es coautor de esta reciente investigaci√≥n.

Los hallazgos anteriores en Europa, de Roth y otros cient√≠ficos, s√≥lo han medido componentes del agua sobre la superficie. El problema es que detectar vapor de agua en otros mundos es un desaf√≠o. Las misiones espaciales actuales tienen capacidades limitadas para detectar vapor de agua, y la b√ļsqueda de agua en el espacio profundo con telescopios terrestres debe tener en cuenta el efecto distorsionador del agua presente en la atm√≥sfera de la Tierra. Para minimizar este efecto, el equipo de Paganini utiliz√≥ complejos modelos matem√°ticos y computacionales para simular las condiciones de la atm√≥sfera terrestre y as√≠ poder diferenciar el agua atmosf√©rica de la Tierra de la de Europa en los datos obtenidos por el espectr√≥grafo de Keck.

“Realizamos controles de seguridad para eliminar minuciosamente posibles contaminantes en observaciones terrestres”, dijo Avi Mandell, un cient√≠fico planetario de Goddard en el equipo de Paganini. “Pero, eventualmente, tendremos que acercarnos m√°s a Europa para ver qu√© est√° pasando realmente”.

Los cient√≠ficos pronto podr√°n acercarse lo suficiente a Europa para resolver preguntas que a√ļn persisten sobre el funcionamiento interno y externo de este mundo posiblemente habitable. La pr√≥xima misi√≥n Europa Clipper, que se lanzar√° a mediados de la d√©cada de 2020, completar√° medio siglo de descubrimiento cient√≠fico que comenz√≥ con una modesta foto de un globo ocular misterioso y venoso.

Cuando llegue a Europa, el orbitador Clipper llevar√° a cabo un estudio detallado de la superficie de Europa, su interior profundo, su delgada atm√≥sfera, el oc√©ano debajo de la superficie, y, potencialmente, g√©iseres activos a√ļn m√°s peque√Īos de los que se pueden detectar hoy en d√≠a. Clipper intentar√° tomar im√°genes de posibles erupciones y tomar muestras de las mol√©culas que encontrar√° en la atm√≥sfera con sus espectr√≥metros de masas. Tambi√©n buscar√° un sitio fruct√≠fero en el que un futuro m√≥dulo de aterrizaje pueda recolectar una muestra de Europa.

Estos esfuerzos deber√≠an desenmascarar a√ļn m√°s los secretos de Europa y su potencial para la vida.

Otros investigadores de Goddard en el equipo de Paganini incluyeron a Gerónimo Villanueva, Terry Hurford y Michael Mumma. Kurt Retherford, del Instituto de Investigación del Suroeste (o Southwest Research Institute en inglés), también contribuyó a la investigación.

Informe de Lonnie Shekhtman, Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

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Un comentario en ¬ęHallan agua en luna Europa¬Ľ

  • el 22 noviembre 2019 a las 08:52
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    Otra vez la ciencia ficci√≥n se adelanta a la realidad porque hace como 20 a√Īos se hizo una pelicula que mostraba que esa luna tenia agua y mas aca hicieron otra que tambien muestra la existencia del mar que tiene el nombre de esa luna Europa.

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