Hallan agua en luna Europa

La NASA confirma la noticia sobre la visualizaci贸n de vapor de agua en el suelo de la luna de J煤piter.

De esta forma, aumentan los enigmas de lo ocurrido en el tiempo y las hip贸tesis sobre hallar alg煤n vestigio de vida en el sat茅lite del planeta gigante.

Hace cuarenta a帽os, la nave espacial Voyager tom贸 las primeras im谩genes detalladas de Europa, una de las 79 lunas de J煤piter.

https://youtube.com/watch?v=jftSM5yAIyA

Estas im谩genes revelaron grietas de color amarronado en la superficie helada de esta luna, lo que le da a Europa la apariencia de un globo ocular venoso. Desde entonces, distintas misiones al sistema solar exterior en las d茅cadas posteriores han acumulado la suficiente informaci贸n adicional sobre Europa para convertirla en un objetivo prioritario de investigaci贸n de la NASA en la b煤squeda de vida.

Lo que hace que Europa sea tan atractiva es la posibilidad de que posea todos los ingredientes necesarios para la vida. Los cient铆ficos tienen evidencia de que uno de estos ingredientes, el agua l铆quida, est谩 presente debajo de la superficie helada y a veces puede irrumpir en el espacio en enormes g茅iseres. Sin embargo, nadie hab铆a podido hasta ahora confirmar la presencia de agua mediante la medici贸n directa de sus mol茅culas (H2O). Hoy, un equipo internacional de investigaci贸n dirigido por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, acaba de publicar la primera medici贸n de vapor de agua sobre la superficie de Europa. Para lograr este resultado, el equipo utiliz贸 uno de uno de los telescopios m谩s grandes del mundo, el Observatorio W. M. Keck en la cima del volc谩n inactivo Mauna Kea en Haw谩i.

La confirmaci贸n de que hay vapor de agua sobre Europa ayuda a los cient铆ficos a comprender mejor el funcionamiento interno de esta luna. Por ejemplo, avala una idea, de la cual los cient铆ficos est谩n pr谩cticamente seguros, de que hay un oc茅ano de agua l铆quida debajo de la capa de hielo en Europa, con una cantidad de agua que posiblemente dobla la de nuestro planeta Tierra. Algunos cient铆ficos sospechan que otra fuente para estos g茅iseres podr铆a originarse en dep贸sitos de agua derretida a poca profundidad, no muy lejanos a la superficie exterior de Europa. Tambi茅n es posible que el fuerte efecto del campo de radiaci贸n de J煤piter est茅 despojando part铆culas de agua de la capa de hielo de Europa aunque esta reciente investigaci贸n argument贸 en contra de este mecanismo como el origen del agua observada.

A la izquierda, una vista de Europa tomada desde 2,9 millones de kil贸metros (1,8 millones de millas) el 2 de marzo de 1979 por la nave espacial Voyager 1. A continuaci贸n se muestra una imagen en color de Europa tomada por la nave espacial Voyager 2 durante su pase cercano el 9 de julio de 1979. A la derecha est谩 una vista de Europa compuesta a partir de im谩genes tomadas por la nave espacial Galileo a fines de la d茅cada de 1990. Fuente: NASA/JPL

“Determinados elementos qu铆micos que son esenciales (como el carbono, hidr贸geno, ox铆geno, nitr贸geno, f贸sforo y azufre) y fuentes de energ铆a, dos de los tres requisitos para la vida, se encuentran en todo el sistema solar. Pero el tercero, el agua l铆quida, es algo dif铆cil de encontrar m谩s all谩 de la Tierra”, dijo Lucas Paganini, un cient铆fico planetario de la NASA que dirigi贸 la investigaci贸n de detecci贸n de agua en Europa. “Si bien los cient铆ficos a煤n no han detectado agua l铆quida directamente, hemos encontrado la siguiente mejor opci贸n: agua en forma de vapor”.

Paganini y su equipo informaron hoy en la revista Nature Astronomy que detectaron suficiente agua sobre la superficie de Europa (2.360 kilogramos, o 5.202 libras, por segundo) para llenar una piscina ol铆mpica en cuesti贸n de minutos. Sin embargo, los cient铆ficos tambi茅n descubrieron que el agua aparece con poca frecuencia, al menos en cantidades lo suficientemente abundantes como para ser detectadas desde la Tierra, dijo Paganini: 鈥淧ara m铆, lo interesante de este trabajo no es solo la primera detecci贸n directa de agua sobre Europa, sino tambi茅n la falta de detecciones dentro de los l铆mites de nuestro m茅todo de medici贸n”.

De hecho, el equipo de Paganini detect贸 la d茅bil pero distintiva se帽al del vapor de agua solo en una vez en 17 noches de observaciones entre los a帽os 2016 y 2017. A trav茅s de estas mediciones con el Observatorio Keck, los cient铆ficos detectaron vapor de agua en el hemisferio de Europa que siempre est谩 orientado en la direcci贸n de 贸rbita alrededor de J煤piter. Europa, como nuestra Luna, est谩 gravitacionalmente acoplada a su planeta anfitri贸n (J煤piter), por lo que uno de sus hemisferios, el hemisferio adelantado, siempre mira hacia adelante en la direcci贸n orbital, mientras que el llamado hemisferio retrasado siempre mira en la direcci贸n opuesta.

Los cient铆ficos utilizaron un instrumento del Observatorio Keck llamado espectr贸grafo, el cual puede medir la composici贸n qu铆mica de las atm贸sferas planetarias a trav茅s de la luz infrarroja que 茅stas emiten o absorben. Mol茅culas como las de agua emiten frecuencias espec铆ficas de luz infrarroja a medida que interact煤an con la radiaci贸n solar que son detectadas por estos precisos instrumentos.

Las mol茅culas de agua emiten frecuencias espec铆ficas de luz infrarroja cuando interact煤an con la radiaci贸n solar. Cr茅dito de imagen: Michael Lentz / NASA Goddard

Cada vez m谩s evidencia de la presencia de agua

Antes de esta reciente detecci贸n de vapor de agua, han habido muchos hallazgos fascinantes en Europa. Uno de los primeros provino de la nave espacial Galileo de la NASA, que midi贸 perturbaciones en el campo magn茅tico de J煤piter cerca de Europa mientras orbitaba este gigante planeta gaseoso entre 1995 y 2003. Las mediciones sugirieron a los cient铆ficos que un fluido conductor de la electricidad, probablemente un oc茅ano salado debajo de la capa de hielo de Europa, estaba causando las perturbaciones magn茅ticas. Cuando los investigadores analizaronlas perturbaciones magn茅ticas m谩s detenidamente en 2018, encontraron evidencia de posibles g茅iseres.

Mientras, en 2013, cient铆ficos anunciaron que hab铆an utilizado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA para detectar los elementos qu铆micos hidr贸geno (H) y ox铆geno (O) 鈥 componentes del agua (H2O) 鈥 en forma de g茅iseres en la atm贸sfera de Europa. Y unos a帽os m谩s tarde, otros cient铆ficos usaron Hubble para reunir m谩s evidencia de posibles erupciones cuando tomaron fotos de proyecciones similares a trazos que aparecieron en el perfil de Europa mientras transitaba delante de J煤piter.

“Esta primera identificaci贸n directa del vapor de agua en Europa es una confirmaci贸n muy importante de nuestras detecciones originales de especies at贸micas, y destaca la aparente escasez de grandes erupciones en este mundo helado”, dijo Lorenz Roth, astr贸nomo y f铆sico del Real Instituto de Tecnolog铆a en Estocolmo, quien dirigi贸 el estudio de Hubble en 2013 y es coautor de esta reciente investigaci贸n.

Los hallazgos anteriores en Europa, de Roth y otros cient铆ficos, s贸lo han medido componentes del agua sobre la superficie. El problema es que detectar vapor de agua en otros mundos es un desaf铆o. Las misiones espaciales actuales tienen capacidades limitadas para detectar vapor de agua, y la b煤squeda de agua en el espacio profundo con telescopios terrestres debe tener en cuenta el efecto distorsionador del agua presente en la atm贸sfera de la Tierra. Para minimizar este efecto, el equipo de Paganini utiliz贸 complejos modelos matem谩ticos y computacionales para simular las condiciones de la atm贸sfera terrestre y as铆 poder diferenciar el agua atmosf茅rica de la Tierra de la de Europa en los datos obtenidos por el espectr贸grafo de Keck.

“Realizamos controles de seguridad para eliminar minuciosamente posibles contaminantes en observaciones terrestres”, dijo Avi Mandell, un cient铆fico planetario de Goddard en el equipo de Paganini. “Pero, eventualmente, tendremos que acercarnos m谩s a Europa para ver qu茅 est谩 pasando realmente”.

Los cient铆ficos pronto podr谩n acercarse lo suficiente a Europa para resolver preguntas que a煤n persisten sobre el funcionamiento interno y externo de este mundo posiblemente habitable. La pr贸xima misi贸n Europa Clipper, que se lanzar谩 a mediados de la d茅cada de 2020, completar谩 medio siglo de descubrimiento cient铆fico que comenz贸 con una modesta foto de un globo ocular misterioso y venoso.

Cuando llegue a Europa, el orbitador Clipper llevar谩 a cabo un estudio detallado de la superficie de Europa, su interior profundo, su delgada atm贸sfera, el oc茅ano debajo de la superficie, y, potencialmente, g茅iseres activos a煤n m谩s peque帽os de los que se pueden detectar hoy en d铆a. Clipper intentar谩 tomar im谩genes de posibles erupciones y tomar muestras de las mol茅culas que encontrar谩 en la atm贸sfera con sus espectr贸metros de masas. Tambi茅n buscar谩 un sitio fruct铆fero en el que un futuro m贸dulo de aterrizaje pueda recolectar una muestra de Europa.

Estos esfuerzos deber铆an desenmascarar a煤n m谩s los secretos de Europa y su potencial para la vida.

Otros investigadores de Goddard en el equipo de Paganini incluyeron a Ger贸nimo Villanueva, Terry Hurford y Michael Mumma. Kurt Retherford, del Instituto de Investigaci贸n del Suroeste (o Southwest Research Institute en ingl茅s), tambi茅n contribuy贸 a la investigaci贸n.

Informe de Lonnie Shekhtman, Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Un comentario en 芦Hallan agua en luna Europa

  • el 22 noviembre 2019 a las 08:52
    Enlace permanente

    Otra vez la ciencia ficci贸n se adelanta a la realidad porque hace como 20 a帽os se hizo una pelicula que mostraba que esa luna tenia agua y mas aca hicieron otra que tambien muestra la existencia del mar que tiene el nombre de esa luna Europa.

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