Disturbios raciales

Por Niquita Nipone
En 1967, la caza de un asesino en serie negro en Cincinnati alimentó disturbios raciales y condujo a un motín. La policía que sustituía a 5.000, en su mayoría ciudadanos blancos, lo hizo mucho peor.

Los guardias nacionales fueron desplegados a Avondale el tercer día de disturbios.
De los 159 disturbios norteamericanos que tuvieron lugar en 1967, quizás ninguno empezó más lúgubremente que el disturbio en Avondale de Cincinnati. Lo que comenzó como una sensación de violaciones y asesinatos condujo, finalmente, a una explosión de tres días de violencia, uniendo para siempre las cosas fantásticas de las novelas de pulpa con los problemas reales y concretos de la raza negra en Estados Unidos de América. (UPI)

Comenzó en octubre de 1965, con el espantoso asalto sexual de Elizabeth Kreko. Kreko fue abordado por un hombre fuera de su apartamento en la tranquila sección de Walnut Hills de la ciudad alrededor del mediodía. Él le preguntó si podía hablar con el cuidador y cuando ella lo llevó al sótano, él la arrastró a una habitación lateral, la violó, y trató de ahogarla hasta la muerte con una cuerda de tender la ropa con doble nudo. La encontraron agonizante. En dos semanas, dos mujeres más en el barrio fueron atacadas de manera similar.

Las tres informaron que su agresor había sido un hombre negro, pero de otro modo las descripciones eran diferentes. Menos de una semana después, otra mujer, Margaret Helton, de 39 años, fue atacada por un hombre negro que pidió educadamente direcciones, luego la arrastró a un coche, le dijo que estaba siendo robada y le envolvió una cuerda alrededor del cuello. Ella fue capaz de gritar.Los ataques continuaron a través de la última parte de 1965 y en 1966, y el miedo se apoderó de la comunidad blanca de Cincinnati. En diciembre, Emogene Harrington, de 56 años, fue encontrada estrangulada con su ropa arrancada en su edificio de apartamentos por un cordón de plástico de doble nudo. En enero de 1966, un intruso intentó asfixiar a una mujer en su sótano de Walnut Hills. Su esposo reportó oír los gritos y perseguir a un hombre alto y negro que llevaba un abrigo y un sombrero. En abril de 1966, Lois Dant fue estrangulada y sexualmente agredida en su apartamento de Price Hill por un agresor que según se informa llamó a su puerta pidiendo por el administrador del apartamento.

A medida que las historias se acumulaban, la investigación resultó cada vez más frustrante para la policía. Las autoridades dudaron sobre si estos ataques fueron o no cometidos por la misma persona, pero elementos clave parecían vincularlos. En la mayoría de los casos se usaban cuerdas o cuerdas para estrangular a las mujeres, y la mayoría de los ataques incluían agresión sexual. Pero lo más importante es que los supervivientes informaron que el agresor era negro.El jefe de policía Jacob Schott anunció que el mismo hombre había sido responsable de los asesinatos. «No puede haber tres de ellos», dijo a la prensa. Desesperado por poner fin a la amenaza, la policía amplió su equipo, poniendo a 22 hombres para trabajar en más de 1.000 consejos. Un artículo de Cincinnati Enquirer, fechado el 25 de junio de 1966, tenía el titular «Negro mató a tres mujeres, dice la policía».

Un acontecimiento de esta magnitud sacudió a la soñolienta ciudad hasta su núcleo. Mark Twain dijo una vez: «Cuando llegue el fin del mundo, quiero estar en Cincinnati. La ciudad se enorgullecía de su disposición bucólica y virtuosa, en gran parte alejada de los terrores de los centros urbanos cercanos como Chicago y San Luis. Pero en Estados Unidos, la incomodidad de la raza tiene una manera de insistir en las pretensiones de inocencia de todos. Después de los disturbios ocurridos Watts en 1965 y casi una década de la turbulencia relacionada con la raza había conmovido el Sur, incluyendo el vecino del sur de Cincinnati, Kentucky, octubre de 1965 Gallup Poll citó problemas de derechos civiles como la preocupación número uno en el país. Cincinnati no era inmune. La súbita aparición de un violador y asesino de corazón frío y aparentemente imparable, combinada con la creciente ansiedad de los blancos estadounidenses, hizo una mezcla explosiva.

Mientras que el verano avanzó, los disturbios ocurrieron en Atlanta, Chicago, y Dayton, Ohio, apenas 85 kilómetros al noreste de Cincinnati. Mientras los asaltos locales continuaban, la policía comenzó a indiscriminadamente ordenar a hombres negros, particularmente en el vecindario Avondale de Cincinnati, y tenerlos bajo control. Grupos de derechos civiles protestaron, pero el ambiente de miedo ganó. La policía en última instancia, delegó una gran red de bomberos, lectores de metro, guardias de seguridad y portadores de correo, para informar de cualquier actividad sospechosa. Con toda su fuerza, 5.000 ciudadanos y policías estaban trabajando en el caso. Una línea directa recibió 800 avisos por día; 15.000 coches fueron retirados; Y se imprimieron editoriales en el Enquirer pidiendo al asesino que se presentara. Halloween se trasladaría oficialmente al día.Otro asesinato espeluznante en agosto de 1966 incentivó aún más la dirección de la investigación. Alrededor de las 2 de la madrugada, un taxista, un negro recogió a Barbara Bowman, de 31 años, de un café en el barrio de Rich Hill. Más tarde esa noche, la policía encontraría a Bowman muerto en una acera. La habían apuñalado en el cuello con un cuchillo que le quedaba a varios pies de ella, junto con una cuerda que se usaba para ahogarla. Sus zapatos y joyas se encontraron cerca de la escena, su bolso un poco más atrás. El taxi estaba en una acera y estaba claro que ella había intentado escapar cuando el conductor la corrió antes de apuñalarla y estrangularla. El asesinato no sólo había sido horripilante, también había sido poco característico. Además, Bowman, de 31 años, era mucho más joven que todas las demás víctimas.También a diferencia de los otros casos, este tenía testigos en abundancia: todos los que habían estado en el café, para empezar. Otro conductor de taxi informó que había recogido a un hombre negro agitado a pocas cuadras de la escena momentos después de que el asesinato se pensaba que había ocurrido. Además, el conductor de taxi falso había recogido ocho viajes anteriores e interactuó con el despacho durante toda la noche. La policía rápidamente pudo montar un bosquejo compuesto.El asesinato de Alice Hochhauser dos meses después puso los acontecimientos en una espiral descendente aún más rápida. Hochhauser, de 51 años, era madre y esposa del cirujano jefe del hospital del Buen Samaritano. Fue brutalmente atacada, violada y asesinada en el garaje de su casa en el histórico distrito de Gaslight el 11 de octubre de 1966. La brutalidad de su asesinato, combinada con el hecho de que tuvo lugar en un vecindario tranquilo, segregado y suburbano De calles bordeadas de árboles y casas de lujo puso a la ciudad en un estado de desborde.

Otro intento fallido de atrapar a una víctima dio lugar a que la policía obtuviera un número de matrícula que finalmente los llevó a Posteal Laskey, un ex taxista de 29 años que había cometido un delito sexual en su hoja de acusaciones. Fue inmediatamente identificado por ocho testigos, aunque algunos eran tentativos. El 15 de diciembre de 1966, Laskey fue acusado por un solo asesinato, el de 31 años de edad, Barbara Bowman.El juicio comenzó el 27 de marzo de 1967. Un jurado totalmente blanco estaba sentado. El juez seleccionado había enfrentado previamente a Laskey en 1958 y había dicho, en el expediente de la corte: «Los hombres como tú deben ser puestos fuera de la sociedad para toda la vida». Los abogados de Laskey solicitaron un cambio en el lugar, pero se les negó. Como la evidencia física era escasa, el juicio dependía casi enteramente del testimonio de testigos oculares. Las descripciones de los testigos eran diferentes, pero la acusación fue capaz de atraer a un buen número de personas que pudieron testificar que Laskey había sido visto, había usado el taxi en cuestión y había llamado a la noche del asesinato de Bowman. En la defensa de Laskey fueron sólo cinco testigos, dos de los cuales eran su madre y su hermano. Menos de tres semanas después, Laskey fue declarado culpable del asesinato de Bowman y condenado a muerte. Aunque nunca fue acusado de ninguno de los otros asesinatos, la policía, los investigadores y la prensa ciertamente dieron la impresión de que Posteal Laskey era de hecho el Estrangulador de Cincinnati.La convicción de Laskey, la investigación racialmente cargada y los años de profundo racismo institucional en Cincinnati significaron que el conjunto de la ciudad iba a explotar.Posteal Laskey, el hombre que se cree que es el «Cincinnati Strangler», en el momento de su arresto en 1966 (izquierda) y antes de su muerte en 2007 (a la derecha). (Archivo Bettmann / Getty Images y Wikimedia)En 1967, casi el 30 por ciento de la población de Cincinnati era negra, pero sólo había un asiento negro en el consejo de la ciudad. Casi el 40 por ciento de los escolares públicos eran negros, pero sólo una persona negra servía en la junta escolar. La protesta organizada había sido abundante en la ciudad, pero los resultados no habían cambiado. La NAACP organizó una protesta para llamar la atención sobre la falta de representación negra en los sindicatos, en vano. En 1963, Fred Shuttlesworth, que había sido instrumental en el movimiento por los derechos civiles en Birmingham, organizó una acción contra las prácticas discriminatorias en el hospital del condado, pero los activistas fueron arrestados y acusados de invasión. En una tendencia que se hizo eco en el largo verano, los jóvenes de las ciudades del norte estaban cada vez más desilusionados con las limitaciones de la protesta no violenta. Cuando eran leyes que eran opresivas, las protestas podían ser eficaces para cambiarlas. Pero cuando se trataba de actitudes, dobles raseros, y una cultura ampliamente racista que perseguía a los residentes, las marchas y las sentadas de negros hacía poco.Las tensiones en Cincinnati después de la convicción de Laskey crecieron tan densamente que Martin Luther King hizo un viaje especial a la ciudad para pedir tranquilidad. Ese mismo día, sin embargo, el primo de Posteal Laskey, Peter Frakes, piqueteó con un letrero que decía: «Laskey inocente, Cincinnati culpable.» La policía arrestó a Frakes y lo acusó de traspasar y bloquear el tráfico. Esto golpeó a los residentes negros como un uso particularmente hueco del estatuto (¿cuándo se había arrestado a personas blancas por bloquear el tráfico en la acera?) Y la frustración montada.Una tensa reunión de protesta se llevó a cabo el 12 de junio y después de que se disipó, una roca fue arrojada a través de una ventana de la iglesia. Pronto se hizo una fogata en la calle y un cóctel Molotov fue arrojado a una farmacia donde antes un grupo de jóvenes negros había discutido con un dueño blanco. Esa noche se hicieron 14 arrestos. La noche siguiente, el malestar continuó con fuegos, ventanas rotas, coches volcados y más arrestos. La violencia empeoró en los días siguientes. Un hombre negro recibió un disparo en el cuello en el porche delantero de su casa. Un residente blanco de 15 años de edad resultó gravemente herido por una balacea frente a una gasolinera.Al día siguiente, 900 guardias nacionales habían sido desplegados en Cincinnati con órdenes de «disparar para matar». Tardaron otras 24 horas en que el levantamiento se sofocara por completo y cuando hubo 63 heridos, 404 arrestados y un muerto.La ejecución de Laskey nunca se llevó a cabo. En 1972, la Corte Suprema anuló todas las sentencias de muerte existentes en Furman v. Georgia. Así que, Laskey vivió en prisión hasta que murió en 2007. Nadie reclamó su cuerpo y fue enterrado en prisión. A pesar de que nunca fue juzgado por otro asesinato, en el momento de su muerte el Enquirer todavía se refirió a él como el estrangulador de Cincinnati.

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